Le festival Traces de Vies est né en 1991 de l’initiative d’un centre de formation au travail social et éducatif, en Auvergne, l’UFTS. Une école alors très attachée aux valeurs de l’éducation populaire et aux références structuralistes dans ses enseignements de philosophie, de sciences humaines et sociales. Sensible au rayonnement du festival Cinéma du Réel, inspiré par l’éthnocinéaste Jean Rouch et fondé avec Joris Ivens, l’école adopte naturellement un projet de festival de cinéma documentaire. La définition en fut plutôt anthropologique : un festival visant à rassembler des documentaires sur des faits humains et des faits de société. Écartant d’emblée l’idée d’un public averti ou spécialisé, la volonté fut d’adresser à un très large public cette découverte du cinéma documentaire.

La manifestation s’est construite grâce à ce lieu de formation et avec l’appui crucial d’un groupe de bénévoles, passionnés par le documentaire et issus des champs de l’image, de la culture et de l’enseignement. En 2010 ce groupe devient l’association des Amis de Traces de Vies (ATDV). Précédemment, en 2006, l’école fondatrice du festival a intégré un Institut auvergnat de formation, l’ITSRA (Institut du Travail Social de la Région Auvergne).

En 2017, l’ITSRA manifeste son souhait de ne plus porter le festival. En 2018, l’association des Amis de Traces de Vies reprend à son compte l’ensemble des activités avec l’appui solidaire de toutes les collectivités. Une équipe salariée est reconstituée, et l’association ATDV assure la gestion et l’organisation du festival. La ligne éditoriale confirmée anime le festival et les nombreuses actions culturelles.

Traces de Vies s’est ouvert assez rapidement à la totalité du champ documentaire de création, à la grande diversité des styles et des écritures, aux recherches contemporaines et internationales de ce cinéma. Parmi les quatre sections de la compétition, une seule, intitulée « Un juste regard social » maintient le fil historique de l’origine sociale de la manifestation.

Le festival, conventionné depuis 2008 par le CNC, développe l’accueil des professionnels, leur rencontre avec le public et des échanges spécifiques à leurs préoccupations. Cependant le festival est toujours adressé à un très large public construit au fil des années : adultes découvreurs ou fidèles du documentaire, étudiants aux cursus très divers, publics associatifs, scolaires. Ce public large est une construction historique, une caractéristique, un choix de Traces de Vies.